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Descubren cráneo de simio de 13 millones de años de antigüedad

11 Agosto 2017

Nuestro antepasado común con los chimpancés vivió en África hace entre 6 y 7 millones de años y, gracias a los fósiles disponibles, los expertos han sido capaces de explicar cómo han evolucionado los humanos. Algunas de las conclusiones de estos trabajos se publican este miércoles en la revista Nature. En 2014, John Ekusi descubrió, en capas de roca de hace 13 millones de años, al oeste del lago Turkana (Kenia), un cráneo casi completo de un simio que sería el antepasado común de todos los simios y de los seres humanos. Tenía menos de un año y medio de vida.

"La localidad de Napudet - explica Craig S. Feibel, uno de los coautores del estudio en un comunicado - nos ofrece una rara visión de un paisaje africano hace 13 millones de años". "Un volcán cercano enterró el bosque donde vivía el mono bebé, preservando los fósiles e innumerables árboles, y también nos proporcionó los minerales volcánicos críticos con los que pudimos fechar el fósil".

"Hemos podido revelar la cavidad cerebral, los oídos internos y los dientes adultos no erupcionados con su registro diario de líneas de crecimiento", dijo Paul Tafforeau de la Instalación Europea de Radiación de Sincrotrón. "La calidad de nuestras imágenes es tan buena, que logramos establecer que el bebé tenía aproximadamente 1 año y 4 meses de edad cuando murió".

El fósil pertenece a un simio infante, y es el cráneo extinto más completo conocido en el registro fósil.

Los científicos utilizaron un equipo extremadamente sensible de imágenes de rayos X y en 3D del sincrotón de Grenoble (Francia) para visualizarl el interior de cráneo que tiene el tamaño de un limón. Son precisamente los dientes los que también indican que el espécimen pertenecía a una nueva especie, bautizada Nyanzapithecus alesi. "Sin embargo, nuestros análisis demuestran que esta apariencia no es exclusiva de esta especie y que evolucionó varias veces entre monos extintos, actuales y sus parientes", dice Chris Gilbert, investigador del Hunter College de Nueva York (EE UU). Una de las claves para descartar a los gibones es su oído interno, responsable del equilibrio. "Los gibones son conocidos por su comportamiento rápido y acrobático en los árboles", dice Fred Spoor del University College London y el Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva, "pero los oídos internos de Alesi muestran que habría tenido una forma mucho más cautelosa de moverse por ahí".

Aquí se observa el tamaño y el detalle del hocico de Alesi.

"Nyanzapithecus alesi formaba parte de un grupo de primates que existieron en África durante más de 10 millones de años", concluye el autor principal Isaiah Nengo. Se estima que el cráneo podría responder a una antigua pregunta sobre el origen del linaje que derivó en seres humanos y simios modernos como los chimpancés, gorilas, orangutanes y gibones, que indicaría que su ancestro común evolucionó en África y no en Eurasia.

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